La synapse: 1re partie

Cerveau




Comment l’influx nerveux est transmis entre neurones…qui ne se touchent pas ?

Nous avons vu (voir l’article sur le fonctionnement du neurone) que le neurone émet des signaux électriques qui assurent ainsi l’activité fonctionnelle du cerveau : on parle d’influx nerveux.

L’influx nerveux du neurone est transmis à un autre neurone par l’intermédiaire d’une synapse (du grec synapsis signifiant connexion).

La synapse établit donc une zone de contact entre deux neurones.

De quoi est constituée la synapse ?

Considérons 2 neurones : un neurone A, en amont de la synapse (qualifié de présynaptique) et un neurone B, en aval (qualifié de postsynaptique).

La synapse apparaît (voir schéma ci-dessous) constituée de 3 éléments:

  1. La partie terminale du neurone A qui peut être un axone ou une dendrite
  2. Une fente synaptique
  3. La membrane du neurone B qui peut être la membrane du corps cellulaire, d’un axone ou d’une dendrite

 

constitution_synapse1 constitution_synapse2

Y a-t-il différents types de synapses ?

  • Selon leur morphologie
  • Selon le type de contacts entre les neurones, les synapses peuvent être :
    • axosomatiques (contact entre un axone du neurone A et la membrane du corps cellulaire du neurone B),
    • axo-axoniques (entre deux axones),
    • axodendritiques (entre un axone et une dendrite),
    • dendrodendritiques (entre deux dendrites).

Sur la photo ci-dessous une flèche blanche montre une synapse axo-dendritique : contact entre une dendrite (en vert) et un axone (en rouge). L’agrandissement de la photo (l’encadré à gauche) nous permet de distinguer la forme protubérante (flèche bleue) de la terminaison de la dendrite à l’endroit où elle prend contact avec l’axone. (photo reproduite avec l’aimable permission du Docteur Anna Simoni de lUniversity College de Londres)

 

synapse_axo-dendritique

Synapse axo-dendritique

 

Sur la photo ci-dessous (reproduite avec l’aimable permission du Docteur Tanya S. Ferguson, Département de neurosciences, Université de Floride, Etats-Unis) nous voyons des contacts entre des dendrites de deux neurones : ceux sont des synapses dendrodritiques.

synapses_dendro-dendritiques

Exemples de synapses dendro-dendritiques (flèches roses) formées par le contact entre une dendrite du neurone de gauche et celle du neurone de droite. Notez la très grande taille des dendrites appelées dendrites apicales (flèches bleues), comparée aux autres dendrites (flèches jaunes). Corps cellulaires des neurones (C).

 

Combien y-a-t-il de synapses dans le cerveau ?

Un neurone a entre 1000 et 10 000 synapses environ. Puisque le nombre de neurones est estimé à 100 milliards, le nombre de synapses chez un sujet sain serait grosso modo de 1014 à 1015.

terminaisons_synaptiques

Un neurone (en rouge) recevant une multitude de terminaisons synaptiques (en vert).

 

Quelle est la taille d’une synapse ?

La taille de la synapse est d’environ un micromètre (un micromètre = un millième de millième de mètre). Par comparaison, le diamètre d’un corps cellulaire d’un neurone se situe entre 5 et 25 micromètres. La taille d’une fente synaptique est d’environ 25 nanomètres, soit 25 millièmes de micromètre (c’est pour cette raison qu’elle est invisible sur les photos).

Lire la deuxième partie sur la synapse